La posibilidad de que el CIESAS incursionara en las áreas localizadas fuera de Mesoamérica, se limitó por muchos años al desarrollo de proyectos de investigación individuales o colectivos, que no prosperaron hacia la formación de un grupo consolidado y comprometido en abrir nuevos caminos en el norte del país.

La ausencia de programas de formación en antropología social y de ciencias sociales en general, específicamente en la región noreste, y la enorme demanda que tuvo la apertura de la Licenciatura en Antropología del INAH en la ciudad de Chihuahua, mostraron que el norte en su conjunto ofrecía enormes potencialidades para desarrollar investigaciones, proyectos y programas como los que el CIESAS ofrece.

De esta manera, a partir de 1997 se inició el denominado Programa Noreste del CIESAS, teniendo como sede inicial la ciudad de Saltillo, Coahuila. En 2004 el Programa se mudó a Monterrey, Nuevo León, buscando una mayor posibilidad de redes interinstitucionales y una ubicación más estratégica.

A partir de la ubicación en Monterrey se logró consolidar un grupo de investigadores comprometidos con el impulso de la Antropología Social en la región. Este proceso favoreció que hoy el antiguo Programa Noreste sea ya la Unidad Noreste del CIESAS.

Por lo que a formación especializada se refiere, y ante las perspectivas existentes, las posibilidades del CIESAS en el norte y en el noreste del país ya consideran la articulación con los programas docentes ofrecidos por la institución. En 2014, se abrió la primera generación de Maestría en Antropología Social a cargo de la Unidad Noreste y en vinculación con la Unidad Sureste.

La Unidad Noreste del CIESAS se ha posicionado ya dentro del espectro de instituciones académicas con nivel de excelencia en el noreste y norte del país. ​